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Boys will be… girls?

 Zhong xin da ban “Middle-Sex Look Alike”

 2005 – That was the definitive reply to my odd question for my Chinese teacher. I had asked her the question that was puzzling me for a while

“-I am seeing girls dressed like boys, but more than just jeans and t-shirt, is that a trend in China? (or do my eyes really deceive me regularly)”

Hey Girl!

-2005. »

That was her answer.

Over the last few weeks I had noticed often enough some kids passing me by that I could not consciously identify. “Was that a boy? A girl?” Every time, I needed to pause and take a good double-look. I recently photographed someone putting on make-up in a shop on Gulou and was still wondering 10 minutes later if he was a she or she was a he. I still don’t have a clue and studying the picture did not help.


Most surprising is that most girls in China are all in favor of the “More is Just the Beginning” school of dressing up: “Sequins are layered on top of feathers with matching pink lace and yet more crystals”. I am seeing girls dressed like brides everyday (and working on that). So, while walking by noticing almost ‘sub-consciously’ that something is not quite aligned with the genre was amusingly different.

It felt more than merely the girls confusing the genre, it feels like a movement and it is some sort of quiet revolution.

‘Cross-dressing’ in China is Fashion.

It started in 2005 with a massively popular TV show and its first ever winner.

Her name is Chris Lee – 李宇春 Li Yu Chún.

Justin Bieber in China is a girl.

li yu chun –  most of her videos on WEIBO are 40+ minutes… I picked the shortest ones.

She won SUPERGIRL in 2005 (Chinese Idol version) becoming instantly THE most famous pop star in China. She has more fans than Gaga or Madonna and the “Corns” the nickname her fans call themselves (play on word from her name “Yu” + “fan”- in Chinese) started to feel free to dress like boys to run away from their expected roles.



From her suspenders straps climbed a few more pop stars but she is the original stepping-stone the girls are using to grab their scissors, cut their hair and ties from their families.

Chinese girls are nothing if not raised in tradition. Devotion to Parents, Country, Work. Expected to fulfill their duties with a marriage quite young, one child, a steady job, they work hard, must make money and return home. Patriotism, Virtue, Inclusiveness and Innovation are Beijing’s motto, plastered all over the walls. A lot to rebel against.


The “corns” are fighting these expectations with pop music and their fashion choices. Cutting their hair short is the first step, grabbing boys’ gear and embracing the “middle sex look-alike” lifestyle the second. ‘ZHONG XING DA BAN’

“Fashion is a silent opinion” – never truer words were spoken (credit to my friend Brian Kirkby from Boudicca) and their sartorial choices are one way those Chinese girls have to fight the system, traditions and their parents.

Some of these girls are probably aware of Mulan’s heritage and the long tradition of girls ‘passing’ as boy in a male dominated society, (and the men as women in Chinese traditional Opera) probably many do not. The Cultural Revolution imposed the same clothes on the Chinese people of all sex for decades but that area of modern history is the Great Taboo of Modern China.

Some of these girls are lesbians, assumed or coming out, most are not. Cross-gender dressing is today mostly is a sign of independence from the family’s expectations.

My teacher enthusiastically explained in details that Li Yu Chún’ “corn” are handsome – she emphasized that they are not pretty but handsome and SO cool… and then she ruined it by adding that boys dressing like girls were lesser boys, a shame for their family.


Still a long way to go.

So to the girls and boys crossing the boundaries and gender expectation in today’s China, I salute thee.

It does take balls.


“Girls can wear jeans and cut their hair short Wear shirts and boots ‘Cause it’s OK to be a Boy, but for a Boy to look like a Girl is degrading…”

(What it feels like for a girl – Madonna)


Justin Bieber en Chine est une fille.

Elle est « née » en 2005.  Elle est a gagné la ‘Star Ac’ chinoise « SUPERGIRL » et est devenue la pop star la plus populaire de Chine en 2005. Dans une Chine qui ne vote jamais des millions de chinoises ont votés pour elle. Et elle c’est une jeune fille androgyne, au cheveux courts, à la voix un peu rauque et au style agressif qui a littéralement subjugué toute une génération de jeunes chinoises.

Depuis quelques semaines à maintes reprises je croisais dans la rue des ‘jeunes filles-jeunes garçons’ sans pouvoir identifier instinctivement leurs sexes. « C’est un ou une fille? Il est une, elle est il? ». L’exercice naturel devenant casse-gueule puisque relativement difficile de classer les ‘jeunes gens’ croisés aux fils des rues.

En creusant un peu plus avec mes profs de Chinois, c’est une autre Chine qui est apparue et elle est plutôt surprenante. Cette pop star séminale de ce mouvement c’est Chris Lee, aka Li Yu Chún. En apparaissant sur la scène pop chinoise habillée comme un garçon, les cheveux courts et les bretelles au vent, elle a décomplexée pas seulement les jeunes lesbiennes qui se cachaient dans la Chine puritaine et traditionnelle mais aussi toutes les jeunes filles en rébellion contre les attentes multi-centenaires de leurs parents: Travail Famille Patrie ne sont  des slogans ringards ici mais littéralement le destin obligatoire et attendu de toute une/les génération(s).

La Révolution Culturelle avait habillé plusieurs générations de la même maniere avec des vêtements moche, pratique et unisexe qui ne laissaient aucune place à la créativité. Aujourd’hui la Révolution Culturelle est taboue, cette nouvelle façon de coder ses vêtements est inédite. Ces jeunes filles s’identifient à cette pop star pour enfin revendiquer une indépendance des attentes de leurs ainés.

Elles ne veulent pas forcément se marier, être mère, être casée.

Première étape: se couper les cheveux

Deuxième étape: s’approprier les codes vestimentaires masculins.
Certaines sont lesbiennes, beaucoup ne le sont pas.

Je ne sais pas si elles sont conscientes ou pas de l’héritage de Mulan qui passa dans la Chine ancienne une partie de sa vie habillée en homme pour mener sa carrière de soldat jusqu’au sommet.

S’habillent-elles comme des garçons pour se différencier de la majorité des jeunes chinoises pour quoi stylistiquement « PLUS ce n’est que le début » Paillettes, plumes, sequins, strass et dentelles sont traquables sur pratiquement toutes les tenues de jour. Je vois quotidiennement tellement de femme en robe de « mariée » que je prépare déjà mon prochain sujet.

Les « autres » jeunes filles trouvent ces « garçon/fille » super cool, et sont fan de la chanteuse.

Mais les vieux clichés ont la peau dure. Ma prof de chinois par exemple trouve ces jeunes filles formidables, trop cools et « attirants’ par contre, elle trouve que les garçons habillés en fille, efféminés sont « la honte de leurs familles »

Garçon ou fille, c’est une révolution silencieuse dans la Chine d’aujourd’hui que de s’habiller dans ce « sexe du Milieu » et c’est infiniment courageux.